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Pekín “considera seriamente” restringir la exportación de tierras raras

Siete de cada diez toneladas de metales de tierras raras extraídas el año pasado fueron producidas por minas chinas.

Pekín “considera seriamente” restringir la exportación de tierras raras
  • Fecha Jueves 30 de Mayo del 2019
  • Fecha 5:00 am

Pekín ha comenzado la semana reiterando la amenaza de una opciónnuclear‘: restringir las exportaciones de metales de tierras raras a EE.UU. El editor del Global Times, Hu Xijin, quien se ha convertido en uno de los portavoces más influyentes del Partido Comunista tuiteó que “China está considerando seriamente restringir las exportaciones de tierras raras a EEUU“.

Hay señales de que estas advertencias deben tomarse en serio: hace una semana, el presidente Xi y el viceprimer ministro Liu He, principal negociador comercial de China, visitaron una mina de metales de tierras raras en la provincia de Jiangxi.

Las tierras raras, que son vitales para la fabricación de todo, desde microchips hasta baterías, pantallas LED y gafas de visión nocturna, han sido excluidas de los aranceles estadounidenses. Aunque otros funcionarios chinos han negado que se estuvieran considerando restricciones a la exportación, la visita de Xi fue vista como una advertencia simbólica. Siete de cada diez toneladas de metales de tierras raras extraídas el año pasado fueron producidas por minas chinas. Un analista advirtió que la visita de Xi estaba destinada a enviar “un mensaje fuerte” a EEUU.

Pekín tiene una capacidad limitada para tomar represalias contra los aranceles de Washington por el hecho de que simplemente no hay suficientes productos de fabricación estadounidense que ingresan al mercado chino. Debido a estos límites, se sospecha ampliamente que Pekín encontrará otras formas de tomar represalias.

Aunque más abundantes que los metales preciosos como el oro y el platino, las tierras raras pueden ser costosas de refinar y extraer. Y la tensión ha provocado un aumento del 30% en los metales de las ‘tierras raras pesadas’. Los precios de las llamadas tierras raras pesadas, que se utilizan en baterías para vehículos eléctricos y en aplicaciones de defensa, aumentaron un 30 por ciento este año, dijo Helen Lau, analista principal y jefa de investigación de metales y minería en Argonaut en Hong Kong. “Creo que es un poco imprudente, desde mi punto de vista, que

China prohíba la exportación de tierras raras a EEUU directamente”,dijo Lau. “Tal vez queremos reducir las exportaciones para todos. Ese es un escenario probable” añadió.

Incluso si Pekín no cumple esta amenaza, algunos analistas sospechan que, dada su escasa oferta, China podría restringir sus exportaciones para ayudar a satisfacer la demanda interna. Pekín ya ha aplicado tarifas a las tierras raras extraídas en EEUU. Lau dijo creer que China, independientemente de la guerra comercial, finalmente se moverá para reducir las exportaciones de tierras raras para satisfacer su propia demanda interna.

“Todo el mundo sabe que China necesita tierras raras para su industria de vehículos eléctricos”, dijo. “La producción de vehículos eléctricos es muy fuerte: cada mes crece con dos dígitos altos, y este año se ha duplicado con respecto al año pasado. La demanda de tierras raras es muy fuerte”, agregó.

Junio podría ser un momento crítico para el comercio mundial de metales de tierras raras, porque es cuando se espera que China establezca su cuota de minería para la segunda mitad del año. La cuota para el primer semestre del año fue de 60,000 toneladas, sin cambios respecto al año anterior.

Existe un precedente de prohibición de exportación de tierras raras: China limitó brevemente las exportaciones de materiales de tierras raras a Japón en 2010, luego de que un arrastrero chino colisionara con barcos patrulleros japoneses cerca de una isla en disputa.

Pekín también impuso brevemente licencias, cuotas e impuestos sobre elementos de tierras raras, pero eliminó muchos de ellos en 2014 después de que EEUU y Japón se quejaran ante la OMC.

Para librar a Estados Unidos de su dependencia de Pekín, una compañía química estadounidense firmó el lunes un memorando de entendimiento con una empresa minera australiana para desarrollar una mina de tierras raras en Hondo, Texas, para ayudar a compensar la “brecha crítica en la cadena de suministro”.

Y los científicos japoneses anunciaron recientemente el descubrimiento de un enorme depósito de tierras raras en el lecho marino de la costa de Tokio. Pero es dudoso si estas alternativas se pueden cultivar a tiempo.

Sin embargo, es probable que Pekín desconfíe de recurrir a una prohibición de exportación, ya que probablemente solo funcione una vez. Una vez que la opción haya sido invocada, dicen los analistas, los esfuerzos para desarrollar estas fuentes alternativas probablemente se acelerarán.

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